A te egyedi hangszered – interjú Marcinnal és Tomekkel (XAOC Devices)

A XAOC (igen, ezt a cirill karakterekből álló szót egyszerűen ‘káosz’-nak kell ejteni) Devices az első Eurorack gyártó volt Európában, mely Kelet-Európából, Lengyelországból hódította meg az eurorack piacot: egyszerű és elérhető árú okos szekvenszer moduljukat (a Moskwa) sok felhasználó dícséri. Funkciói mellett a gyönyörűen megtervezett előlapjára is mindenki emlékszik.  A XAOC Devivces pedig azóta egyre csak erősődik. Egy igazán elmélyült beszélgetésen vagyunk túl a gyártókkal, Marcinnal és Tomekkel: többek között a lengyel elektronikus zenei színtérről, az eurorack formátum kihívásairól és saját ötleteik teljeskörű megvalósításáról szóltak.
Analogue Zone:  Milyenek voltak számotokra a kezdetek?

Marcin: Már 4 éve gyártunk modulokat. A modulárszinti cég elindítása elég spontán (és egy kicsit naiv) ötlet volt – valami ilyesmit várhatsz olyanoktól, akik ilyen zabolátlanul lelkesednek a modulárok iránt. Mi magunk is tulajondképpen wigglerek vagyunk – játszunk, kereskedünk, vitatkozunk, kockulunk a modulok felett, stb. Mindez rengeteg perspektívát adott nekünk, ötleteket és tudást ahhoz, hogy saját termékcsaládunkat is létrehozhassuk.xaoc-logo Sokat tanultunk azóta, sok mindent a saját kárunkon… De ennek ellenére bártan azt mondhatjuk, hogy megérte.

Analogue Zone:  Említettétek, hogy ti is igazi wigglerek vagytok. Ez a legnagyobb érdekesség az eurorack piac legnagyobb érdekessége: bizonyos értelemben egy kisebb piac marad, a legtöbb vásárló pedig wiggler vagy leendő wiggler. Mit gondoltok, hogyan tudnátok azokat az embereket motiválni, hogy kapcsolódjanak az eurorack világához a képernyőbámulás és a  szoftveres megoldások helyett?

Marcin: A legtöbb embernél, akit ismerek a legnagyobb motiváció a korlátok nélküli lehetőségek felfedezése volt, emellett pedig az azonnali, fizikai kapcsolat a hangszerekkel, amik nagy mértékben stimulálják a kreativitást.

Marcin and Tomek at their studio (Photo by: Albert Zawada)
Marcin és Tomek a stúdióban (Fotó: Albert Zawada)

Természetesen egy szoftver mindig is ezerszer erősebb lesz, és nekem amúgy ez a világ is bejön, de egyszerűen csak egy bizonyos fajta workflow-t engedélyez, ahelyett, hogy valóban az egyedi hangjaid megtalálására vezetné a tudatodat.

Tomek: Már gimnázium óta, több, mint 20 éve foglalkozom elektronikus zenével. Ez egy fétis, de a hardver hangszerek kinézete mindig is inspirált engem.  Hardverrel nagyon könnyen fókuszálhatsz a setupod egyetlen szegmensére, és nagyon könnyen létre is tudsz hozni valamit úgy, hogy kizárólag azt az egy szegmenst használod hozzá. Úgy hiszem, hogy néhány ‘hibás’ jelenséget nem tudsz digitálisan reprodukálni: pl. vannak szalagos visszhang- vagy rugós zengető-emulátorok,  de ezeket az eszközöket nem tudod kinyitni, hogy szórakozz a szalagjukkal vagy a rugóikkal. A hardver és a szoftver egyszerűen különböző eszközök, egyikük sem jobb vagy rosszabb a másiknál. Ha szereted a szoftvert, és szeretsz mindent egy helyen megoldani, miért vesződnél a hardverrel? De ha mindez nem elég,  kéznél van egy igazán varázslatos hardver világ is.

AZ:  Mi motivált benneteket arra, hogy olyan régi koncepciókhoz térjetek vissza, mint a feszültségvezérelhető mixer? Ez _nem tűnik_ olyan érdekesnek, mint azok a fura ötletek, amikkel manapság előrukkolnak a gyártók. Ennek ellenére ti az utóbbi hónapokban sokat dolgoztatok ezen a modulon.

Marcin: Ez ugyanaz a motiváció, amivel általában dolgozunk – szerettünk volna újratervezni egy olyan eszközt, amit magunk is megvásárolnánk. Egy VC mixer koncepciója aligha nevezhető eredeti ötletnek, de rájöttünk arra, hogy milyen király lenne bizonyos funkciókat hozzáadni, és mégis megőrizni az azonnaliságot,

XAOC Devices Praga - the concept of the voltage controlled mixer revisited
XAOC Devices Praga – a feszültségvezérelhető mixer koncepciója újragondolva

no meg a hatásfokot. Nyilván a tervezéskor a szűkös eurorack formátum, illetve egyéb technológiai okok miatt néhány kompromisszumot muszáj volt kötnünk . Néhány döntés túlságosan nagyratörő volt, és sok-sok prototípust egymás után tekergetve bajlódtunk a projekttel.

Tomek: Tudjuk, hogy jó néhány wiggler már régóta várja a Praga modult. Ez a modul szintén kemény lecke volt számunkra, mivel nem gondoltuk, hogy ennyi energiát és időt igényel majd. De egy napon biztosan kész lesz, és nagyon jól fog szólni. 🙂

AZ: Említettétek, hogy a méret igenis számít az eurorack világában. Hogyan küzdötök meg ezzel a problémával? Kívántátok már valaha, hogy bácsak 4U magas lenne az euro formátum 3U helyett?

Marcin: Nem szeretnék Captain Obviousnak hangzani, de minden moduláris formátumnak megvannak az előnyei és hátrányai is. Az euro formátum esetében a hordozhatóság és az elérhető ár az igazán vonzó tulajdonság számomra. De ami még fontosabb – a népszerűség. Mivel rengeteg cég és mérnök dolgozik ebben, egy véget nem érő, burjánzó ötletbörze zajlik – a ‘vanilla’ típusúaktól egészen az iszonyú kreatív, sőt ezoterikus őrületekig érnek az ötletek. És ez az euro formátum legnagyobb pozitív előnye! A kezelőfelületek tervezésének megszállott kidolgozójaként rengetegszer nehezen tudok ilyen limitált területen ergonomikus maradni. A 4U valóban sokkal kevésbé limitáltnak tűnik, ezért szeretem a Kilpatrick formátumot (de sose bírtam a Serge-félét amúgy).

Tomek: Sokszor dilemmázok azon, hogy mit vigyek egy kisebb, kézipoggyászként szállítható eurorack házban, amikor repülővel utazom, így meg tudom érteni azt a szempontot, hogy annyi hasznos cuccom legyen egy házban, amennyi csak lehetséges.  Ennek ellenére ez a

XAOC Devices - Batumi
XAOC Devices – Batumi

sűrűség kinyírja a játszhatóságot, és a rendszer ergonomikusságát. Szóval szeretnénk valahol kompromisszumot kötni. A Batumi 4 teljes funkciójú LFO-t ad 10 HP szélességben. Ez nagyon kicsi, de szerencsére rájöttünk, hogy lehet ezt jól csinálni, legalábbis remélem, hogy így történt.  De a VCF modulunkkal például nem szeretnénk majd így eljárni. Egyszerűen szükséged van elég helyre, hogy jól beállítsd a cutoff potmétert. Ez nem egy “beállítod és elfelejted” típusú paraméter. Mielőtt bármit megterveznénk, feltesszük magunknak a kérdést: “Mennyi helyet foglalhat el egy adott modul?” “Hány gombra és jackre lesz szükségünk?” “Mekkora lesz a NYÁK?”  Mi nem félünk a nagyobb méretű moduloktól, és biztosan lesznek nagyobb XAOC modulok is.

AZ:  Gyártóként mi volt az eddigi legemlékezetesebb pillanat számotokra?

Tomek: Számomra az, amikor a kezemben tarthattam az első modulunkat, a Moskwát. Ez csodás volt. Akkor jöttem rá, hogy mindez tényleg megtörténik. Marcin az első Messe expónkat is mondja – csodás volt találkozni a sok boldog vevővel, és más gyártókkal is.

Marcin: Nekem tényleg az a pillanat volt, amikor felfogtam, hogy tulajdonképpen rengeteg ember

XAOC Devices Moskwa - their first ever module
XAOC Devices Moskwa – a gyártók első modulja

értékeli a mi mentalitásunkat, és örömüket lelik a moduljaink használatában. Itt hadd köszönjem meg nekik a sok visszajelzést és támogatást. Ez visz minket előre. A második pillanat valóban a Messe, de ez egy másik történet – sok baráttal és a személyes hőseimmel is találkozhattam.

AZ: Ezeken a találkozókon hogyan osztjátok meg egymás közt az ötleteiteket? “Egy család vagytok”, de ugyanakkor könnyen vetélytársakká is válhattok…

Marcin: Ez inkább tapasztalatok megosztásáról szólt, néhány nagyon jó arc áll azok mögött a brandek mögött, amiket tisztelünk, és ők rengeteg szuper és értékes tanáccsal láttak el minket, elmondták a véleményüket, és igen, még dícsértek is benünket, illetve a lelkesedésüket is sugározták felénk. Az én általában nagyon alacsony önértékelésemnek hála, ez csodákat tett velem és rájöttem, hogy korábban túlságosan izgatott és idegesítő voltam. Duh! A “család” vagy inkább nevezzük “szcénának”, még mindig eredeti formájában van jelen, és remélem ez sokáig így marad még. Biztosan van versengés is, de legalább azok között a gyártók között történik ez, akiket imádunk és tisztelünk, és senkinek sincs igazából baja ezzel. Örülünk, hogy segíthetünk néhány brandnek mi is, és annak is, hogy mások pedig nekünk segítettek.

Tomek:  Nagyon nem szeretnék úgy gondolni az eurorack gyártókra, mint néhány versengő cégre. A zenéhez hasonlóan, ahol két különböző album nem verseng egymással. Az eurorack szépsége különböző gyártók más-más moduljainak ilyen vagy olyan ötletek szerinti összekapcsolásában rejlik, így hozhatod létre a saját, teljesen egyedi hangszeredet. Lenyűgöző, hogy beszélgethetünk egymással, megoszthatjuk a tapasztalatainkat, segíthetünk egymásnak, annak érdekében, hogy egyszerűen minden jobb legyen.

AZ: Az elérhető ár is fontos számotokra. Mit gondoltok azokról a gyártókról, akik a piac másik szélén találhatók? Nem gondoltatok még arra, hogy lenne igény magasabb árú XAOC termékekre is?

Marcin: Az ár nyilvánvalóan jelentős szempont. Különösképpen az, ha kelet-európai háttérrel rendelkezel. Nehéz megfeledkezni a gazdagsági szempontokról. Ezért mindig megpróbáltuk jó áron megjelentetni a moduljainkat.   Ez persze nem könnyű akkor, amikor ilyen magas a dollár árfolyama, ezért újra kell gondolnunk az árakat,

The PCB of XAOC's latest Batumi module
A XAOC Devices Batumi áramköre

de szeretnénk őket az értelmes szinten belül tartani.
Nyilvánvaló, hogy néhány a soron következő XAOC modulok közül valamennyivel drágább lesz a mostaniaknál: ennek a legfőbb okai a méretekből, összetettségből és az alkatrészek mennyiségéből, azok összeszerelésből, illetve a kifinomultabb dizájnból adódnak.

Tomek: Egyszerűen szeretnénk fairek maradni. A megengedhető árú ajánlatok biztosítása volt az egyik célunk, amikor a céget alapítottuk – de ez nem könnyű feladat. A kis példányszámú gyártás drága, és az eurorack még mindig elég kis piac. Emellett az apróbb részletekre fókuszálás növeli a költségvetést  – a több forgatógomb, nagyobb előlapok, drágább elektronikai alkatrészek, stb. Más gyártókat nézve azt gondolom, hogy bárki kérhet annyit amennyit gondol a munkájáért. Néhány szuperdrága modul zseniális munka eredménye, sziklaszilárd minőségű építésű, más modulok pedig egyszerűen csak drágák – de nem vitatkozhatok ezzel sem. A lényeg, hogy szerintem a moduláris szintetizátorok sosem voltak annyira elérhető árúak, mint most, ezért robbant fel az eurorack piac is.

AZ: Tudnátok mesélni nekünk a lengyel elektronikus zenei színtérről? Mennyire gondoljátok, hogy hatottatok rá a XAOC-al? Vagy esetleg a már meglévő hullámokra erősítettetek rá vele?

Tomek: Sok érdekes projekt és kiadó van a lengyel alternatív/avantgárd szcénában – minden megtalálható a harsh noise-tól az ambientig vagy technoig.

Marcin and Tomek - XAOC Devices (photo by Albert Zawada)
Marcin és Tomek – XAOC Devices (fotó: Albert Zawada)

Néha ez elég atomizált, néhány arc elég részrehajló, de mindent összegezve rengeteg jó zenénk van. Ennek az egésznek mi is részesei vagyunk, és ennek nagyon örülök. Sok workshopot szervezünk, és van egy blogunk is a modulárokról (modularne.info) és természetesen itt vannak az egyedi hangszereink is (mm, a blog mostanában nem sokat frissült, mert nincs időnk rá…), de végülis megpróbálunk segíteni mindenkinek, akiket érdekelnek a moduláris szintetizátorok. Persze nem vagyunk guruk vagy hasonló figurák, és nem is akarunk azok lenni.

Marcin: A moduláros kockák egyelőre nincsenek sokan, de a számuk napról napra nő. 🙂 Mindig vannak új arcok a szintis találkozóinkon és a workshopjainkon, ezt nagyon jó látni. És igen, mondták már, hogy nagy hatással voltunk másokra, és ez is szívmelengető dolog. Nem tudom kommentálni az elektronikus zenei szcénát általában, mivel nem követek már semmit igazán – és amikor követtem, akkor is csak inkább az indusztriális zenéket figyeltem.  A szokásos, kötelező mennyiségű kísérletező arcot leszámítva biztosan rengeteg EDM/IDM/stb. zenei projekt is van – néhányan ezek közül elég tehetségesek és ihletett zenészek, és ők is megvették a moduljainkat. Üdv nektek is!

AZ: Végezetül tudnátok egy gyors kitekintőt adni nekünk arról, hogy mi várható 2016-ban a XAOC háza tájáról?

Marcin: Remélem, hogy az összes új projektet be tudjuk majd fejezni, (elsőként a “vaporware”-t!)… 2016-ban pedig – lekopogom – szeretnénk bejelenteni a nagyon alapvető, de végülis teljes XAOC rendszert.

Tomek: Először fejezzük be a projektjeink felét, amik még a műhelyünkben pihennek… Igen, a XAOC rendszer nagyon menő lenne!

XAOC Devices Official
XAOC Devices @ Analogue Zone
Our earlier overview on XAOC Devices modules

Your own truly unique instrument – In conversation with Marcin and Tomek from XAOC Devices

XAOC (yes, it is indeed the word “chaos” with Slavic characters) Devices was basically the first Eurorack manufacturer in Europe that had its origins from Poland, their debut was nothing more than an extraordinally affordable and smart sequencer with a well-designed front panel. The virus has caught up with a lot of users since then, and XAOC is getting stronger every year. We had an engaging conversation with Marcin and Tomek, the two men behind the company. They shared their views on the Polish music scene, the challenges of eurorack, and their effort to realise their own ideas in a complete manner.
Analogue Zone:  How was the beginning for you?

Marcin: We’ve been around for about 4 years now. The idea to start the modular synth company was rather spontaneous (and probably a bit naive) – as you could expect from nothing short but unbridled xaoc-logoenthusiasm for modulars. Ourselves, we’re wigglers in the first place – playing, trading, discussing, nerding heaps of modules, synths and what not. That gave us a lot of perspective, ideas and knowledge to tailor our own line of products. We’ve learnt a million lessons since then, many of them the hard way. It was well worth it, though.

Analogue Zone:  You mentioned that you are wigglers in the first place. That’s my greatest fascination about eurorack that in some ways it is still a small market, the majority of customers being ‘wigglers’ or so to say ‘to-be-wigglers’. What do you think, how could you motivate somebody to get into eurorack instead of staring at a screen and program everything in software?)

Marcin: As for most of the people I know, the main motivation was realizing the limitless posibilities of a modular synth system, plus the immediate, physical relation with an instrument that stimulates the

Marcin and Tomek at their studio (Photo by: Albert Zawada)
Marcin and Tomek at their studio (Photo by: Albert Zawada)

creativity to a great extent. Of course a piece of software is thousand times more powerful and I actually love it as well but it does impose the certain method of work instead of stimulating your mind to find your own.

Tomek: I’m involved in electronic music since high school, it is almost 20 years now. It’s kind of a fetish but the look and feel of hardware instruments was always very inspirational for me. With hardware, it is easy to focus on one part of your setup only, and to do something solely with it. I believe you still can’t reproduce some erratic behavior – i.e. there are great emulations of tape delays or spring reverbs, but you can’t open them and mess with the tape or springs. Hardware and software are just different tools, none is better or worse. If you enjoy your software, and you like the idea of having everything in the box – why bother with hardware? But if that’s not enough, there is the really magical world of hardware at hand.

AZ:  What motivated you to revisit old concepts such as a voltage controlled mixer? It does not _seem to_ come close to the strange ideas manufacturers come up with. Yet, you have been working on it so hard for long months now.

Marcin: Pretty much the same motivation as usual – we wanted to design a device we would love to buy ourselves. The VC mixer is hardly an original idea but we realized how cool it would be do

XAOC Devices Praga - the concept of the voltage controlled mixer revisited
XAOC Devices Praga – the concept of the voltage controlled mixer revisited

add some certain features while keeping the whole thing immediate and effective. Obviously, some functional trade-offs were unavoidable because of the cramped eurorack form factor and technological reasons. Some decisions were probably bit too ambitious and we ended up tweaking numerous protoypes one after another.

Tomek: We are aware that some wigglers await Praga impatienlty. It is also a hard lesson for us as we didn’t expect it would take us so much effort and time. But some day soon it’ll be ready and sounding great 🙂

AZ: You mentioned limited size as a factor of the eurorack format. How do you tackle this problem? Do you ever wish that eurorack had been 4U not 3U in height?

Marcin: Hate to be Captain Obvious but every single modular format has its cons and advantages. For the euro, the portability and affordability is what attracts me. But what’s more important – the popularity. Just because with so many companies and engineers involved in it, there’s an unending, prolific festival of ideas going on – from vanilla to damn creative and even esoteric crazy shit. And that’s the greatest aspect of euro! Being obsessed with interface design, I always have a hard time to retain the ergonomics within space as limited. 4U seems to be much less limiting, that’s why I am cheering on the Kilpatrick format (never liked the Serge way though).

Tomek: I would often have a dilemma on what to put in small case that I could take on the plane, so I can understand the approach of having as many useful things as possible in a small case. On the other

XAOC Devices - Batumi
XAOC Devices – Batumi

hand, it is killing the playability and the ergonomics of the system. So we try to find a compromise. Batumi gives you four fully featured LFOs in just 10 HP. It is crazy small but luckily we have found the way to do it right I hope. We don’t really want to go the same way with the VCF, for example. You just need enough space to manipulate knobs like cutoff. It is not a “set and forget” type of parameter. Before designing anything, we ask ourselves: “How much space can a specific module take?” “How many knobs and jacks do we need on it?” How big will the PCB be? We are not afraid of big stuff, and there will be some relatively big XAOC modules for sure.

AZ:  What has been the biggest moment so far for you as manufacturers?

Tomek: For me it was the moment when I was finally holding our first module, the Moskwa, in my hand. It was amazing, I realized it is really happening. Marcin mentioned our first Messe – it was incredible for us to talk with all those happy customers, and other manufacturers.

Marcin: To me, it was the moment that I realized that actually lots of

XAOC Devices Moskwa - their first ever module
XAOC Devices Moskwa – their first ever module

people appreciate our approach and enjoy these modules a lot. Please allow me, hereby, to thank them for all the the feedback and support. That keeps us going. The second moment was the Messe, but that’s another story – meeting some friends and personal heroes in person.

AZ: In these meetings, how do you share ideas? You are “of the same family” but at the same time you are likely competitors as well…

Marcin: It was more like sharing the experiences, some great dudes behind the brands we respect so much gave us a lot of super valuable advice, opinions and yeah, compliments, as well as their enthusiasm was radiating upon us. For my usually low self-esteem, it did wonders and I reallize I was probably way too excited and annoying, duh! The “family” or let’s better call it “scene” feeling is still present and I hope it will last for long. Sure there’s a competition but, at least among those manufacturers we admire and respect, nobody seems to fuss about it. We were happy to help several brands with some stuff and we appreciate that others helped us as well.

Tomek: I really hate to think about eurorack manufacturers as just a bunch of competing companies. Like with music, two different albums are not the competitors of each other. The beauty of eurorack lies in linking different modules from different manufacturers with different aproaches and ideas, just to obtain your own truly unique instrument. It is amazing that we can talk with others, exchange experiences, help each other just to make everything better.

AZ: For you, price is a factor, since the moment you produce modules. What do you think of other manufacturers who are on the other edge of the market? Don’t you think there would be room for some highly priced XAOC modules?

Marcin: Price is, obviously, a significant factor, escpecially when you’re coming from an Eastern European background. Economics is just hard to ignore here so we always tried to set the pricing honestly and just right. It is not that easy though, especially since the

The PCB of XAOC's latest Batumi module
The PCB of XAOC’s latest Batumi module

dollar is high, we have to reconsider the pricing a bit while still keeping it reasonable. Certainly, several of the upcoming XAOC products will be somehow more expensive than the current line mainly because of the size, complexity and components/assembly costs of more refined and sophisticated designs.

Tomek: We just try to be fair. To have a very affordable offer was one of our main goals while starting the company – but that’s not easy. Low quantity manufacturing is expensive, and eurorack is still a very small market. Also, focusing on details generates higher costs – lots of knobs, bigger panels, expensive electronic components etc. As for the other manufacturers, I think that everyone can ask as much as he want because that is reward for his work. Some of those super expensive modules are a work of genius and rock solid build quality, while other ones are just expensive – but I can’t argue with that. Anyway, modular synths were never as affordable as they are now, that’s why the eurorack is booming.

AZ: How would you describe the Polish synth/electronic music scene? Do you think you have made an impact on that with XAOC or were you picking up some vibes that had already been there maybe?

Tomek: There are many interesting projects and labels within the Polish alternative/avantguarde scene – everything from harsh noise

Marcin and Tomek - XAOC Devices (photo by Albert Zawada)
Marcin and Tomek – XAOC Devices (photo by Albert Zawada)

to ambient or techno. Sometimes it is atomized, some folks may be a little biased but in the end there is a load of good music. We are part of it, and I’m quite happy with it. We organize some workshops and we have our blog about the modulars (modularne.info) and boutique instruments (mmkay, the blog is neglected lately due to lack of time), so at last we are trying to help everyone interested in modular synths. We are are not gurus of some kind though, and I don’t want to be one.

Marcin: The modular nerd crowd is rather small but is growing steadily, there are always new faces on our synth meets and workshops – something I am really happy to see. And yes, we were told that we had some serious impact on some of those chaps, which is heartwarming. Can’t comment on the electronic scene in general actually, as I don’t follow anything too closely anymore – and even when I did, it was mostly rather for the industrial stuff. Except for a usual, mandatory slew of experimental dudes, there’s probably loads of EDM/IDM/etc. acts around though – some really talented and inpsired musicians bought our modules and keep in touch, cheers.

AZ: Could you give us a sneak-peak of what 2016 will look like for XAOC Devices?

Marcin: I hope to finish all the new projects we started (yup, “the vaporware” first), damn it. In 2016, I would love to announnce the basic yet somehow complete XAOC system, touch wood.

Tomek: Let’s finish a half of the projects we have on our workbench, at least. Yeah, XAOC system would be rad!

XAOC Devices Official
XAOC Devices @ Analogue Zone
Our earlier overview on XAOC Devices modules

“Az innováció határtalan” – Girts Ozoliņš (Erica Synths) interjú

Nem sok idő telt el anélkül, hogy csodálhassunk valamit az elektronikus hangszerek világában: kulturálisan gazdagító élmény egy olyan korban élni, amikor új analóg, digitális vagy hibrid szintetizátor-rendszerek jelennek meg Kelet-Európában, és  ezek a gyártók rengeteg olyan ötletet hoznak be a moduláris szintetizátorok világába, amik teljességgel megváltoztatják a játékszabályokat. Ģirts Ozoliņš-sal beszélgettünk az Erica Synths brandről, illetve arról, hogy az Eurorack hogyan alakult át egy közös innovációs térré. Mindemellett szívesen beszélt arról is, hogy milyen szintimodulokkal és kitekkel fognak előállni a közeljövőben!

Analogue Zone: Hogy áll a Black-sorozat? Milyen visszajelzéseket kaptatok a felhasználóktól eddig és melyik a kedvenc moduljuk? Nálam egyértelműen a digitális zajgenerátorotok viszi a pálmát.
erica-synths-messe
Az Erica Synths standja a Musikmess ’15-ön

Ģirts: Nagyon örülök, hogy már szállíthatjuk a Black sorozat moduljait – jó nagy befektetés volt, mind a fejlesztés, mind a gyártás szempontjából nézve.  Először egyszerre 12 modult akartunk megjelentetni, annak érdekében, hogy egy teljes synth voice-t kínálhassunk.  Sosem tudnád megmondani, hogy melyik gyerekedet szereted jobban! Mindegyik modul kiváló és mindegyikben találni valami különlegeset – ha nem tudunk változtatni magán a szcénán egy modul megjelenésével, akkor el sem kezdjük a fejlesztést. De osztom a véleményedet a kedvencedről, a Black Digital Noise új ötleteket hozott a zajgenerálásba. Épp erről, illetve a Black VC Clock modulról kaptuk eddig a legtöbb visszajelzést.

AZ: Honnan jött a Black Digital Noise alapötlete?
The Back of the Erica Synths Black Digital Noise
Az Erica Synths Black Digital Noise áramköre

Ģirts:  Egy barátom, a zseniális külső munkatársunk, aki mérnök és alkotó zenész is egyben, egy kommunikációs eszközöket gyártó cégnél dolgozott régebben. A modulban használt technológiát a data scrambling eljárásokban is használják –  ezek lineáris feedback shift regiszterek, ami random polinomiálisokat generálnak. Néhány klasszikus dobgép és szinti építésekor is használták már ezt a technológiát a zajok generálására. De mi eggyel továbbléptünk – mi 2 eltolható polinomiálist használunk, amik interakcióba lépnek egymással, és a polinomiálisok választása CV jelekkel is vezérelhető. Ez a funkció egy nagy halom logikai IC-t igényel, így inkább mi egy prgramozható logikai mátrixot használtunk a modul építésekor – ez az a nagy chip a modul áramkörén – ez a megoldás szerintem vizuális értelemben is lehengerlő szépségű!

AZ: Hogy állnak a sorozat többi moduljai? Mikorra várható az analóg zajgenerátor és a Sine Core VCO?

Ģirts: Kicsit megváltoztak a prioritásaink! 😀 Rájöttünk, hogy először inkább be kellene töltenünk némi űrt más funkciókkal – a következő modul tehát a Black Abyss VCF lesz – egy mély, klasszikus hangzási multimode filter 8(!!!) párosított tranzisztorral, és lesz még néhány kompakt modul is – egy egyedi kettős EG/LFO 10HP szélességben, és egy szuperprecíz kettős VCO 2GHz órajellel, és rengeteg kereszt-modulációs funkcióval. De a Black sorozat mellett hamarosan néhány más jó hírrel is szolgálhatunk majd!

AZ: A Black Abyss VCF érdekesnek és jól kigondoltnak hangzik. Ennek ellenére a piac tele van már multimode szűrőkkel. Miért vágsz bele te is? 

Ģirts:  Igen, egyet értek veled: nagyon sok VCF van a piacon. De a legtöbbjük egy klasszikus VCF áramkör valamilyen klónja vagy emulációja. Mi már kiadtuk a hagyományos orosz IC-kkel készült, de továbbfejlesztett Polivoks VCF modulunkat is a Black sorozatban, és ez egy igazán őrületes filter, nagyon szeretem! De szerettünk volna valami olyasmit is, aminek hagyományosabb hangzása van, de a legfontosabb az volt, hogy ez a VCF a mi egyedi dizájnunk alapján készüljön el. Ennek érdekében tűztük ki magunk elé a célt: a LEGmélyebb, basszusokban gazdag LPF-et és a legsokoldalúbb HPF hangzást akartuk létrehozni a legkifinomultabb vezérelhetőséggel, és azok nélkül az apróbb hibák nélkül, ami a mai napig sok VCF modulnál megtalálhatók. Az ARP VCF dizájnból indultuk ki, de ezt csak inspirációként tudom említeni (régebben jó néhány DIY ARP VCF-et építettem, és nagyon jónak találtam őket), és elkezdtük tervezni az Abyss VCF áramkörét. Nemsokára néhány összehasonlító demóval is jelentkezünk!

AZ: Időről-időre megemlíted, hogy a neten talált DIY-projekteknek köszönheted az Erica Synths indulását, mert rengeteg ötletet adott a projektek megépítése. A piac azonban manapság már 2 szegmensre osztható: az új modulok rengeteg SMD alkatrésszel készülnek, melyek annyira aprók, hogy ezeket az áramköröket már nem tudod DIY módon megépíteni, de azért még rengeteg through-hole építésű áramkörrel is találkozhatunk. Néhány felhasználó ezt korlátként éli meg, hiszen már jó adag olyan modul van, amit sosem lesznek DIY projektként megvalósíthatók.  Te mit gondolsz erről?

Ģirts: Ennek természetesen gazdasági okai vannak – a THT modulok előálítása költségesebb, és nem tudsz elég kompakt méretűeket sem előállítani belőlük. Például a Polivoks Midi-CV modulunk félig lesz csak DIY projekt, mert a PCB az előre ráforrasztott komponensekkel érkezik, mivel ezeket túlságosan sok alkatrésszel és csak túlságosan nagy méretben lehetne through-hole módon megvalósítani. Nem beszélve arról, hogy rengeteg alkatrész már csak SMD-ben kapható. Ahogy fejlődik a technika, az újítások kifinomult mérnöki megoldásokat igényelnek, és az eurorack formátum mérete mindig is limitált volt. Nylvánvaló tehát, hogy néhány modult már sosem fogsz DIY-projektként megépíteni. Ennek érdekében a fejlesztéseinknek kétirányúaknak kell lenniük. Az ipari körülmények közt előlállítható modulok mellett mindig lesznek DIY projektjeink. Nemsokára bejelentünk néhány menő új DIY projektet is!

AZ:  Gyártóként mi volt az eddigi legnagyobb kihívásod?

Ģirts: Néha azon siránkozom, hogy bárcsak lenne több fejlesztői kapacitásunk! Szeptemberben egy barátom, aki egy zseniális mérnök, teljes munkaidőben csatlakozik majd az Erica Synths-hez, én pedig otthagyom a mostani főállásomat a reklámszakmában, és akkor majd meglátja a világ, hogy a teljes kapacitásunkkal mire vagyunk képesek!  😀

AZ: Mit gondolsz az eurorack formátum korlátairól? Elégedett vagy a hellyel, vagy szeretnéd, ha mondjuk 1U-val magasabbak is lehetnének a modulok? 

Ģirts:  Igazából a Black sorozattal szerintem sikerült félretennünk a méretbeli korlátokat, és előtérbe tudtuk hozni a funkcionalitást és felhasználhatóságot. A modulok a fő vezérlési paramétereket is kimelelik az előlapon, és így igazán élvezet használni őket. Az építés minőségét szintén figyelembe vettük. Ha egyszer hozzányúlsz a Black-sorozat moduljaihoz, érezni fogod a különbséget.

AZ: Valóban: amint elkezdem őket tekergetni, rögtön érzem, hogy ez valami más…  Az előlapi dizájn is fantasztikus. El tudnád mesélni, hogy honnét származik a medúza ötlete? 🙂
EricaSynthsOffice_MB-11
Erica Synths HQ – Riga, Lettország

Ģirts: Ezt a dizájn ötletet egy barátom ajánlotta a Carrebrandingtől és szerintem igazán megtestesíti a moduláris szintetizátorok filozófiáját – örökké változó, végtelen lehetőségek a sound designban, bizonytalanság és kreativitás. Szerettem volna, ha sötétben világítanak, de mivel speciális kerámia-festékkel készítjük az előlapokat, amik nem tudnak lekopni, ez jelenleg technikailag kivitelezhetetlennek tűnik. De később majd újra megpróbáljuk. 🙂

AZ: Marketinget is tanítasz. Ez a tudomány milyen nézőpontokat hoz be az Erica Synths-nél? Van-e határmezsgye a “brand/termék” és “műalkotás” között? 

Ģirts: A tanítás nálam csak egy side projekt: át szeretném adni a tudást a következő generácáiónak és szeretnék fiatal, valószínűleg tehetséges embereket találni a reklámügynökséghez vagy a Erica Synths-hez. Az egyik volt-diákom a marketingért és logisztikáért

Erica Synths HQ - Riga, Latvia - The next generation at work...
Erica Synths HQ – Riga, Lettország – Munkában a következő generáció

felelős az Erica Synths-nél. Így járulok hozzá a fiatalok munkanélküliségének csökkentéséhez. 🙂 De tényleg úgy gondolom, hogy mindig kell lennie egy innovatív műalkotásnak / terméknek, aminek van exportálási potenciálja. Máskülönben tényleg csak energiapazarlás csinálni ezt.

AZ: Érdekelnek más gyártók munkái? Van olyan alkotó, akit különösen kedvelsz? 

Ģirts:  Az utóbbi néhány évben a gyártók száma 30-ról többszázra emelkedett, szóval nehéz követni a szcénát! Nagyon tisztelem Doepfert, az eurorack mozgalom indítóját: létrehozott egy kategóriát, és éveket várt, mielőtt az nagyra nőtt volna. A Bastl Instrumentset szintén megemlíteném, mert ők tudtak változtatni a dizájnon és az anyagokon is, és természetesen a Make Noise-t is tisztelem az innovatív tevékenységükért.  De a különleges tisztelemet a DIY fejlesztők érdemlik – a Music From Outer Space hozzájárulása a DIY szcénáhozm jelentős mérnöki hátterük hasznosítása és a DIY-felhasználók továbbképzése is nekik köszönhető (lényegében ez az oldal szippantott be engem is a modulár-őrületbe). Köszönettel tartozom Ian Fritznek is a különleges, innovatív megközelítéséért (azt hiszem ő az egyik legnagyobb koponya a hangszerépítő mérnökök között), illetve Michael Bartonnak is, aki rengeteg elérhető árú DIY projektet csinált már, de ez a lista kimeríthetetlen…

AZ: Mik a jövőbeli tervek? Szeretnéd bővíteni a Black sorozatot, vagy most már összeálltak a modulok? Esetleg indítasz egy White sorozatot is a jövőben? 🙂 

Ģirts: A Black-sorozatba még kerülhetnek újabb termékek, és nemsokára indítjuk a Graphic-sorozatot is. A Graphic VCO-t már bemutattuk a Musikmessén, és majdnem kész van. Jelenleg a firmware-t tökéletesítgetjük rajta, és még 4 másik Graphic-modult is ki szeretnénk adni. Illetve, amint már mondtam, néhány hét múlva bejelentünk pár új DIY projektet is. Az elektronikus hangszerek kategóriája nagyon érdekes és az innovációs lehetőségek határtalanok! Komolyan mondom…

AZ: Az utolsó kérdésünk… Ha vissza tudnál menni az időben és tudnál szót váltani Doepfer úrral a 90-es években, amikor még éppen csak elkezdte az eurorack moduláris szintetizátorok alapkoncepcióját kidolgozni, mit javasolnál neki? 

Ģirts: 😀 Milyen lenne ma a világ, ha valaki tényleg kilőtt volna egy nukleáris rakétát a Kubai Válság alatt? 🙂 De komolyra fordítva a szót, szerintem Doepfer nagyon logikus és okos döntést hozott: egy moduláris szintetizátort épített egy standard ipari rackbe. Ő most nagyon büszke lehet arra, hogy pont ez a standard lett a moduláris innovációk későbbi területe.

Erica Synths hivatalos
Erica Synths @ Analogue Zone

“No limits of innovation” – In conversation with Ģirts Ozoliņš from Erica Synths

All of a sudden, we are gazing in admiration: living in an age in which innovative ideas of analog, digital or hybrid synthesizer-systems emerge and get realised in Eastern-Europe is indeed a culturally enriching experience, and brings about a lot of game-changing ideas. We were talking to Ģirts Ozoliņš about his brand Erica Synths, and how Eurorack has become a common ground for innovations, while he was also keen on providing us with clues about their forthcoming synth modules!

Analogue Zone: How is the Black-series going? What sort of feedback have you got from the users? What seems to be the biggest thing in there?  For me it’d be the digital noise generator.
erica-synths-messe
The Erica Synths Booth at Musikmess ’15

Ģirts: I’m really happy about starting to ship the Black series – that was a bit of investment in development and production. We wanted to launch at least 12 modules simultaneously, so that we can offer an entire synth. You can’t tell which of your children you love most! All modules are great and each has something special about it – if we can’t make a difference in something, we don’t start development. But I can agree that the Black Digital Noise brings some new ideas into noise generation.  We are getting the most feedback about that module and the Black VC Clock.

AZ: Where did the idea for the Black Digital Noise come from?
The Back of the Erica Synths Black Digital Noise
The Back side of the Erica Synths Black Digital Noise module

Ģirts:  A friend of mine, our ingenious outsourced engineer and musician/composer in one person, used to work in a company that develops and produces communication devices, and the technology behind this module is used in data scrambling –  linear feedback shift registers that generate random polynomials. Some classical drum machines and synths also used this technology in noise generation. But we went a step ahead – we use 2 shifting polynomials that interact with each other, and the selection of polynomials is CV controlled. This requires a huge pile of logic ICs, therefore we used programmable logic matrix – that great looking chip on the back of the module – I visually regard it also as pure beauty!

AZ: How are the remaining modules going in the Black-series? I’m referring to the Analog Noise and the Sine Core VCO.

Ģirts:  Priorities have changed In the process! 😀 We realized, we need to fill some gaps first – the next module will be the Black Abyss VCF – deep, classical sounding multimode filter utilising 8(!!!) matched transistor pairs, and a few slightly more compact modules – unique dual EG/LFO in 10HP module and super-precise Dual VCO with 2GHz clock rate and plenty of cross modulation features. But apart from Black series, we will have some more news soon!

AZ: The Black Abyss VCF sounds interesting and thought out really. However, the market is just loaded with multimode filters. What is the catch for you in it?

Ģirts:  Yes, I agree, there are lot of VCFs around. But most of them are clones or close emulations of some classical VCFs. We have our updated Polivoks VCF with the original Russian ICs in our Black line, and it’s one insane filter, I like it a lot! But we also wanted to have something more classical sounding, and most importantly – the VCF of our unique design. Therefore we established an objective to develop THE deepest, bassiest sounding LPF and versatile HPF with the smoothest controls and without the glitches that a lot of VCFs have. Therefore we took the ARP VCF design as an inspiration (I made several DIY ARP VCF designs, and I find it really great) and designed our Abyss VCF. Soon we’ll publish some VCF comparison demos.

AZ: You mention time after time that you owe most to the DIY-projects out there. The market seems to be divided now into 2 categories: new modules with a lot of SMD components that cannot be DIY’ed and the old through-hole ones. Some users see it as a kind of limitation for them since there is already a considerable segment of modules that they won’t ever be able to realise in a DIY manner. What’s your thought on this?

Ģirts: That’s, of course, economics – THT modules are more expensive to produce, and you can’t make them compact enough. For example, our Polivoks Midi-CV module will be semi-DIY, and a PCB will come with the pre-soldered SMD components, as the part count is large to make it THT in a reasonable size. And also there are some parts that come in SMD only. As technology advances, innovations require sophisticated engineering solutions and as eurorack has its size limitations it’s obvious that some modules will never be DIY. Therefore our development goes in both directions. Along with industrially produced modules we’ll keep offering DIY projects. The announcement of some cool DIY projects from us is about to be made.

AZ:  As a manufacturer, what has been the most challenging thing for you so far?

Ģirts: I wish we could have bit more development capacity! In September a friend of mine, genius engineer, will join Erica Synths full time and I’m leaving my primary (at the moment) work in advertising, and then the world will witness the full potential from us! 😀

AZ: What do you think about the limitations in the eurorack size? Are you satisfied with the spacing or would you go even further?

Ģirts:  Actually with the Black Series we put size limitations aside and brought functionality/usability to the foreground! The modules are designed to highlight main controls and make using modules really pleasurable. Build-quality is also concerned. Once you touch some Black Series modules, you will feel the difference!

AZ: Indeed: as soon as I start tweaking them, I feel that it is something different…  And the designs are fantastic. Could you tell us where the idea of the jellyfish came from? 🙂
EricaSynthsOffice_MB-11
Erica Synths HQ – Riga, Latvia

Ģirts: A design idea was proposed by a friend of mine from Carrebranding, and, I find that it really embodies the entire philosophy of modular synthesizers – ever changing, infinite possibilities in sound design, uncertainty and creativity. I wanted to make them glow in the dark, but, as we print panels with special ceramic paint, that can’t be scratched off, it appeared to be technically impossible. For the time being… We’ll try it later. 🙂

AZ: You teach marketing. What sort of aspects does it bring up to you in Erica Synths? Is there a fine line between “brand/product” and “work of art”?

Ģirts: Teaching is a side project to pass the knowledge to the next generation and to find young, possibly talented people to recruit to work in the advertising agency or in Erica Synths. My ex-student is now responsible for logistics and marketing in Erica Synths, and this EricaSynthsOffice_MB-5is how I contribute to the reduction of youth unemployment.  🙂 But I truly believe that behind a brand there always has to be an innovative work of art / product with an export potential. Otherwise it’s a waste of energy.

AZ: Do you care for other synth manufacturers works? Is there a builder who you really admire?

Ģirts: Over the last few years a number of producers has grown from some 30 to couple of hundred, so it’s hard to follow the entire scene! I admire Doepfer for starting all this eurorack movement, for making a category and for being patient for years before it got this big, also Bastl Instruments for making a difference in design and materials, and Make Noise for innovations. But I want to express my special gratitude and admiration to DIY developers – Music From Outer Space for their contribution to the DIY scene and projects with significant engineering background and education of the DIYers (basically he pulled me in this modular madness), Ian Fritz for his distinctive, innovative approach (I think, he’s one of greatest minds in musical instruments engineering), Michael Barton for making soooooo many affordable and great DIY projects, and many others!

AZ: Any future plans? Are you going to carry on with the Black series or is it done forever? A white series maybe in the future? 🙂

Ģirts: The Black Series is open for more products, and we’re about to launch the Graphic Series soon. We demoed the Graphic VCO at Musikmesse, and it’s almost done. We are working on the perfection of the firmware of Graphic VCO, and have 4 more Graphic modules in mind. Also, as I said, in a few weeks we’ll announce a few more DIY projects. The category of electronic musical instruments is soooooo exciting and has no innovation limits! I mean it.

AZ: Our last question… If you could go back in time and talk to Mr. Doepfer back in the 90’s where he only had been laying down the founding concepts of eurorack modulars, what would you recommend him to change? 

Ģirts: 😀 What would be the world like today, if someone had launched a nuclear bomb during the Carribean crisis? 🙂 But seriously, I think, what he did was very logical and smart:  fitting a modular synth into a standard industrial rack size. He must be really proud now that exactly this standard turned out to be a firing-ground of modular innovations.

Erica Synths Official
Erica Synths @ Analogue Zone